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Published on October 10th, 2014 | by Sergio Navacerrada

¿Sabes qué es la dendroecología?

Dendroecología: rama de la biología que estudia la ecología de los árboles, es decir, cómo interaccionan con el ecosistema en el que se encuentran.

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Un bosque es una inmensa base de datos en la que cada elemento contiene algún tipo de información que podemos extraer si sabemos cómo hacerlo. Los troncos de los árboles, concretamente, guardan una gran cantidad de datos acerca de la historia del árbol y del entorno que le afecta, y gracias a que la madera es un material que se descompone lentamente, sobre todo cuando el árbol vive y tiene mecanismos de defensa, un tronco puede proporcionar información de muchos años atrás. Pero, por supuesto, esa información está codificada, y hay que saber descodificarla. Ahí entra en juego la dendrocronología.
Sabiendo la anchura de los anillos podemos determinar el ritmo de crecimiento de los árboles y sacar conclusiones de diferente índole con este conocimiento. En algunos estudios además de medir la anchura se realizan análisis químicos de los anillos. Eso ya depende de lo que se desee investigar.

La mayor parte de los árboles tienen un crecimiento discontinuo con motivo de los cambios ambientales debido a las estaciones. De este modo, suelen presentar una época de crecimiento cuando las condiciones ambientales les son favorables, y una época de latencia cuando no lo son (por ejemplo en invierno o en estaciones secas). Esto causa que la madera crezca formado capas que se añaden sobre las del año anterior. Si observamos una sección transversal de un tronco, veremos que estas capas se disponen como anillos concéntricos.

Dendroarqueología
Se encarga de fechar el último anillo formado en maderas arqueológicas para determinar, por ejemplo, el año exacto en el cual un árbol fue abatido, transportado, trabajado y usado en la construcción de edificios u objetos. En muchos casos es una herramienta complementaria que permite verificar si los demás elementos hallados en ciertos sitios históricos han sido bien fechados.

Dendrohidrología
Utiliza anillos anuales datados para estudiar y fechar problemas hidrológicos, tales como el caudal de los ríos, los cambios de nivel de agua en lagos y embalses, y la historia de las inundaciones.

Dendrogeomorfología
A partir de anillos de crecimiento estudia procesos geomorfológicos tales como movimientos y deslizamientos de terreno o solifuxión.

Dendroclimatología
El objetivo de esta disciplina, la más desarrollada dentro de la dendrocronología, es estudiar y reconstruir el clima del pasado y del presente, a partir de secuencias de anillos de árboles. Harold C. Fritts es un clásico en el estudio de la dendrocronología aplicada a las reconstrucciones climáticas; una de sus mayores contribuciones es el libro Tree Rings and Climate. Otro gran referente es Edward Cook, quien desarrolló en su tesis de doctorado los modelos estadísticos basados en series temporales de anillos de árboles.

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Y visto todo esto, ¿los científicos van talando árboles para estos análisis? No, se utilizan barrenas para extraer muestras, aunque evidentemente, una sección del árbol da mucha más información.

Lo cierto es que cuando se representan los eventos históricos en un corte seccional de un tronco milenario es cuando uno se da cuenta de que los árboles no son meros seres vivos, son auténticos embajadores del tiempo, especialmente cuando en algunos de ellos, como en el de la foto, indios nativos hicieron de ellos su casa.

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